Il y a 40 ans, le 20 juillet 1969, l’homme marchait sur la lune, Neil Armstrong devenant le premier homme à réaliser l’un des plus vieux rêves de l’humanité et permettant aux Etats-Unis de s’imposer face à l’Union soviétique dans la conquête naissante de l’espace.

L’événement est célébré du Centre Kennedy en Floride au centre spatial de Houston au Texa, où se trouvait la salle de contrôle, en passant par le musée de l’Air et de l’Espace et l’Orchestre symphonique national à Washington.

L’équipage d’Apollo 11 doit être honoré ce lundi à la Maison Blanche par le président Barack Obama. Une conférence de presse est également prévue au siège de la Nasa à Washington.

Les principales activités s’étalent du 16 au 24 juillet, dates marquant respectivement le lancement vers la Lune de la mission Apollo 11 depuis Cap Canaveral en Floride –devenu le Centre Spatial Kennedy– et le retour triomphal de Neil Armstrong, premier homme à avoir foulé le sol lunaire le 20 juillet 1969. Le second était Buzz Aldrin et le troisième membre de l’équipage, Michael Collins, est resté en orbite lunaire durant la mission.

Neil Armstrong avait saisi le 20 juillet 1969 la portée historique de l’événement, vécu en direct par des centaines de millions de téléspectateurs dans le monde, avec sa phrase légendaire: “C’est un petit pas pour l’homme, un bond de géant pour l’humanité”.

L’aventure du programme Apollo, qui a permis à douze astronautes de poser le pied sur la Lune lors de six missions, entre 1969 et 1972, avait commencé huit ans plus tôt avec l’annonce du président John F. Kennedy, en mai 1961, “de mettre un Américain sur la Lune avant la fin de la décennie”.

“Ce fut avant tout une décision politique”, relève John Logsdon, un des conservateurs du Musée national de l’Air et de l’Espace à Washington.

La Guerre froide battait son plein et l’Union soviétique devançait les Etats-Unis dans la course spatiale après la mise en orbite en 1957 du premier satellite, Spoutnik, suivi en 1961 du premier homme dans l’espace, Youri Gagarine.

“L’URSS avait réussi à faire de ses succès spatiaux une mesure de sa puissance et de la réussite d’une société moderne enviable, et le président Kennedy a alors jugé qu’il ne serait pas dans l’intérêt de l’Amérique de laisser les Soviétiques seuls profiter de leurs prouesses”, explique John Logsdon.

Forts de leur prospérité et de leurs capacités technologiques, les Etats-Unis mettent rapidement en route le programme Apollo, estimé à 25 milliards de dollars en 1969, équivalant aujourd’hui à environ 115 milliards ou six fois et demie le budget annuel actuel de la Nasa.

Mais Apollo connaît des revers. En 1967, un accident au sol coûte la vie à trois astronautes.

La première mission importante a lieu en décembre 1968 avec Apollo 8 qui marque le premier vol habité autour de la Lune.

Cette mission historique est suivie six mois plus tard par Apollo 10, deuxième vol de reconnaissance lunaire avec également trois astronautes à bord.

Le 16 juillet 1969, Neil Armstrong, Buzz Aldrin et Mike Collins, s’installent dans le module de commande Columbia du vaisseau Apollo 11, juché au sommet de la fusée Saturn V.

L’énorme fusée de 111 mètres de haut s’arrache du pas de tir du Centre spatial Kennedy (Floride, sud-est) à 13H32 GMT. Quatre jours plus tard, à 20H18 GMT, Buzz Aldrin pose manuellement et de justesse le module lunaire, baptisé Eagle (l’aigle), dans la Mer de la Tranquillité.

Neil Armstrong, le commandant de la mission, informe alors le centre de contrôle: “Houston, ici la base Tranquillité, l’aigle s’est posé”.

Le 20 juillet, à 02H50 GMT, il sort du module lunaire en empruntant une échelle trop courte et doit sauter pour atteindre le sol lunaire qu’il touche très exactement à 02H56 et 48 secondes GMT. Vingt minutes plus tard, Buzz Aldrin le rejoint.

Les deux hommes passeront 21 heures sur la Lune et ramèneront 21 kilos de roches. Ils laisseront un drapeau américain et une plaque d’acier avec un message de paix signé du président Richard Nixon.

Le module décollera ensuite pour rejoindre en orbite lunaire Columbia, dans lequel les attend Michael Collins, avant de rentrer sur Terre, où leur capsule amerrit dans l’océan Pacifique le 24 juillet.

En 2004, les Etats-Unis lancent le programme Constellation visant à renvoyer des Américains sur la Lune d’ici 2020, prélude à la conquête de Mars et actuellement réexaminé par le président Barack Obama.

“La destinée de l’humanité est de marcher sur une autre planète et nous pouvons y parvenir…”, a estimé Buzz Aldrin dans un entretien à l’AFP, plaidant pour des missions habitées vers Mars, sans même passer par la Lune, pour économiser temps et argent.

“La colonisation du système solaire est un moyen d’établir un autre lieu de survie pour la race humaine”, ce qui deviendra nécessaire un jour selon lui.

6 commentaires

  • Ryujii lundi 20 juillet 2009 15 h 22 min

    Et pendant ce temps la le nouvel obs et le monde balance le contraire dans leur article ^^

  • papymat lundi 20 juillet 2009 16 h 19 min

    Un des rares moments où l’humanité a vibré à l’unisson…A quand la prochaine fois?

    N’étant pas un fan de star trek,il faut avouer que l’idéal qui y est véhiculé (une humanité agissant en harmonie où l’épanouissement de l’individu passe aussi par l’épanouissement de la collectivité si je ne me trompe pas…ça fait très octobre 1917 tout ça!) me fait rêver à des instants similaires.

    Peut-être que les USA attendent que la Chine ne lance le top départ de la compétition avant de se lancer dans la course à la démonstration?

  • Misutsu lundi 20 juillet 2009 18 h 25 min

    On n’a pas d’images d’un homme marchant sur la lune de moins de 40 ans d’âge ? Non ? Ah bon …

  • Sylvebarbe lundi 20 juillet 2009 18 h 47 min

    Y’a une émission spéciale des Frères Bogdanoff ce soir (20/07) sur France 2 en deuxième partie de soirée.

  • LudSidious lundi 20 juillet 2009 22 h 47 min

    Ben moi, cette année, pour fêter l’événement, avec mes élèves, on a fait une réplique du LEM échelle 1/2 ! En voici une photo : http://www.maquettes-papier.net/forumenpapier/images/uploads/ludsidious/lem_183.jpg
    Bon, ce n’est pas la version achevée, mais cela donne une idée !

  • cirus10 mardi 21 juillet 2009 10 h 26 min

    Quelle bonne idée de faire travailler des enfants à ce genre de projets, j’aurai bien aimé faire la même chose à mon époque… :-)

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